芯片加码,依图「超车」?

哲铭 极客公园 2019-05-09

依图 CEO 朱珑 7 年来第一次出现在发布会上,他说:「之前依图太低调了,我今天难得高调一回。」

几乎与外套融为一体的深蓝色 T-shirt 让原本低调的依图 CEO 朱珑显得更加不起眼,但依图成立七年,这是创始人第一次站到舞台中央。

这一举动底意图明显:依图要「放大招」了。

「之前依图太低调了,今天我也难得高调一回。」被外界称为霍金的「徒孙」的朱珑语速极慢地汇报着依图最新的关注点——一款定制化芯片。这款名为「求索」(questcore™)芯片主要针对视觉场景,单路摄像头功耗小于 1w,支持云边计算,同时支持 Tensor-Flow、PyTorch、Caffe 等开发,目前能用到肺癌诊断、等多种场景。并且,从 5 月 9 号开始,这款芯片已经在依图的产品中使用了。

朱珑对「求索」芯片性能的介绍

台下的观众比冷静的朱珑激动,在用 200 个摄像头对在场所有人进行人脸识别中,掌声、欢呼一阵接一阵。而当说到里面是用 4 块「求索」芯片时,前排一位大哥发出了近乎破音的吼叫声。

「求索」的发布,让依图成为 AI 四小龙(商汤、旷世、云从、依图)中第一个推出自研 AI 芯片的公司,也让这四家公司的对比再度成为焦点。


竞标英伟达:最好的芯片才能存活

「这款芯片重点不是做语音、云,而是做视觉的理解。在人们的大脑中有 30% 的神经元来处理视觉信息上。」两年前,朱珑便确定了依图下一个重点方向。他看了看 T 恤上的白色线团,说这是 2008 前机器能够看到世界的样子——机器从没有标注的图像当中学到共性的轮廓。

与胸前图案相呼应的,便是依图发布的芯片的进展:它让机器把世界看得更清楚了。

发布会现场,依图用 200 个摄像头对在场所有人进行人脸识别。(图片来源:极客公园)

两年前,各家 AI 公司的故事轮廓差别不大,从智能安防到智慧医疗,再到智能园区、城市中寻找落地场景。几轮融资较量中,暂时领先的商汤科技力求涉足更多的领域,旗下技术已经广泛应用于智慧城市、金融、汽车、智慧零售、智能手机、移动互联网、机器人等。云从科技则是中国银行业第一大 AI 供应商。在安防领域,已在 29 个省级行政区上线实战,在民航领域,产品部署了 54 家机场;旷视科技目前重点投入兵力在公共管理等泛安防的城市管理、手机在内的移动终端和零售、物流三大领域,安防解决方案在 100 多座城市落地。

在用户一端,依图当时只是「四大选择」中的一项。从这样的角度看来,将关注点迁移到了更为底层的策略,既是依图在竞争中为自己主动加码优势之举,也是构建壁垒的长久之计。

解锁丰富场景

「现在 AI 发展到了一个关键节点。智能密度成为 AI 普及的关键。从宏观来讲则是从单体智能到群体智能。而微观来讲,则是单位面积智能算力。在摩尔定律已经实效的今天,如何大规模的提升算力将成为核心问题。」朱珑解释了判断的根据。

但研发 AI 芯片困难重重。在芯片领域,英伟达的存在就像达摩克利斯之剑,悬挂在各个想弯道超车芯片厂商头顶。据市场研究顾问公司 Compass Intelligence2018 年发布的一分关于 AI 芯片调研报告显示,在全球前 15 大人工智能 (AI) 芯片企业排名表中,NVIDIA 英伟达盘踞榜首,而紧随其后的便是 Intel 英特尔和 IBM。

朱珑似乎很清楚这一点,他打趣说:「现在在中国做好的 AI 芯片,就像要恒大踢过皇马那样难。」但在他看来,除了领头羊英伟达以外,没有典型场景应用做 AI 芯片也没有意义。除此以外,还需要好的算法来验证或者支撑芯片,不解决问题的算法即便效率高也没有意义的。但即便这些条件都已具备,在中国 AI 芯片人才的储备也只有世界的 1%。

但似乎这些问题并没有阻碍依图。朱珑是从事人工智能研究十多年的技术专家,曾师从获得计算机视觉论文最高奖马尔奖艾伦·尤尔(Alan Yuille)教授。在朱珑的演示中:依图 questcore™的斜率超过了英伟达 P4。

朱珑表示:依图 questcore™的斜率超过了英伟达 P4

朱珑很激动表示,在芯片单位面积的智能算力上,至少依图做到了突破。而只有这样,AI 芯片厂商才能真正存活。


有待检验:反应敏捷的垂直整合厂商

在 CV(CV 指的是 Computer Vision,计算机视觉)领域中,商汤、云从、依图、旷视成为四家当之无愧的头部企业。据相关资料显示,2018 年中国 AI 创业公司的融资总额是 1131 亿人民币,而「计算机视觉四小龙」则合计拿到了其中 200 多亿——占总额的五分之一。

四家彼此之间在融资与业务上的竞争也一直不曾断绝。5 月 8 日,旷世科技宣布 D 轮融资,达约 7.5 亿美元。5 月 9 日,处于 C+轮融资状态的依图便宣布发布其首款芯片,采用 SoC 解决方案,系统级芯片,实现了从算法、应用场景、芯片到服务器的全栈场景,具有均衡的端到端处理能力。

「我们也不知道其他三家的看法。但我们经常说做芯片的不懂应用,做应用的不懂技术。垂直整合的厂商其实会有非常大的优势。」依图科技首席创新官吕昊说:「就像特斯拉说要做芯片,我们不觉得例外一样。」

从大趋势上看,依图把弯道超车的机会押宝到了芯片上不无道理。创新工场 AI 工程院首席架构师张发恩在接受媒体采访时谈到,到 2030 年,中国的 GDP 将达到 38 万亿美金,其中 7 万亿美金为 AI 驱动。

「现在在中国做好的 AI 芯片,就像要恒大踢过皇马那样难。」

而 Compass Intelligence 的研究结果显示,从 2018 年开始的过去三年中,各大公司藉由收购 AI 及 AI 新创企业,已经总共在研发、投资 AI 领域超过 600 亿美元。AI 新创公司就有约 1700 家,业界对于 AI 芯片组需求正逐渐扩大。

对于 CV 厂商而言,早期集体瞄准的安防业务在 2018 年出现了紧缩。业内人士分析,单纯就安防供应端市场,增长率从 9% 的预期调整到 7%-7.5%,规模约为 5100 亿-5200 亿元。而被 CV 厂商视为下一个增长点的智慧城市等更大的生意,则是阿里、华为等巨头争夺的地盘。

不过,依图向芯片领域的探索也为其增添了不确定性,意味着战线又被拉长。除了英伟达这类全球佼佼者外,国内企业在 AI 芯片领域的竞争不容忽视。相关资料显示,地平线最近一轮投后估值 30 亿美元,寒武纪据称最新也接近 30 亿美元。

舞台上的朱珑信心满满地传递着积极信号:中国 AI 创企与世界巨头站在同一条起跑线上,完全有机会成为新时代的巨头。但依图如何真正拿下 AI 芯片市场一隅,在未来依然充满了现实的考验。

图片:依图科技、极客公园

编辑:周小丹




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